Los efectos cancerígenos de las emisiones de diesel y LAC

Lyon, Francia, 12 de junio de 2012. Después de una  semana en la que se reunieron expertos internacionales, la Agencia Internacional para la Investigación Contra el Cáncer (IARC por sus siglas en ingles), la cual hace parte de la Organización Mundial de la Salud (OMS),  clasificó hoy los gases de escape de motores diesel como cancerígenos para los seres humanos, basado en pruebas suficiente de que la exposición está asociada a un mayor riesgo de cáncer de pulmón.

Desde hace varias décadas han existido preocupaciones sobre el potencial cancerígeno de las emisiones de diesel.  Después de un estudio científico completo de la información más reciente, la IARC encontró que las emisiones de diesel son una causa del cáncer de pulmón (evidencia suficiente) y también observó una relación positiva (evidencia limitada) de un incremento en el riesgo de cáncer de vejiga (grupo 1). La categoría 1 es usada cuando se tiene suficiente evidencia de ser cancerígeno en los seres humanos.

Debido a la creciente preocupación por el medio ambiente en las últimas dos décadas, se han implementado normas más estrictas para las emisiones de motores diesel y de gasolina, en América del Norte, Europa y otros lugares. Esto también requería otros cambios como, una disminución  significativa en el contenido de azufre, cambios en el diseño de los motores diesel para una combustión más eficiente y una reducción en emisiones por medio de tecnología en el control de escape. Sin embargo, en países menos desarrollados estas medidas son menos estrictas o incluso inexistentes.  Esto, a pesar de que la tecnología necesaria para reducir el azufre a niveles cercanos a cero está disponible, y a los avances en la industria refinadora que desarrolla procesos más eficientes para remover el azufre.

La nueva clasificación es de gran relevancia para América Latina, donde la concentración de contaminación del aire en muchas ciudades supera los estándares de la OMS, y el uso de vehículos diesel antiguos y combustibles con un alto contenido de azufre, sigue siendo elevado.

Según los datos publicados en junio de 2012 por el Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente (PNUMA) sobre el “Estado de la Calidad de Combustibles y los Estándares de Emisión para Vehículos en América Latina y el Caribe” , Chile, Costa Rica, Puerto Rico y las Islas Vírgenes, son los únicos países en América Latina y el Caribe que actualmente utilizan combustible diesel bajo en azufre (niveles de azufre por debajo de 50 ppm). Otros países de la región están en el proceso de transición hacia combustibles con bajo contenido de azufre, sin embargo esto ocurre muy lentamente y en otros países ni siquiera hay planes de regulación en proceso.

Estudios muestran que los beneficios de reducir el azufre superan con creces los costos, aun siendo necesaria una inversión significativa en las refinerías. La Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos (EPA por sus siglas en ingles), encontró que los beneficios para la salud y el medio ambiente, debido a la reducción de azufre, pueden ser diez veces superiores a sus costos. Además, la reducción de azufre también tiene un potencial considerable en la reducción de emisiones de gases de efecto invernadero, con lo cual se aumentan los beneficios sociales, medio ambientales y de la salud.

Existen otras medidas que los países en desarrollo pueden usar para reducir la exposición a emisiones nocivas. Entre estas están:

Prevenir que se importen vehículos de año modelos más antiguos: De acuerdo con el PNUMA, muchos países en América Latina han prohibido la importación de vehículos usados y algunos de ellos tienen límites de antigüedad, para la importación de este tipo de vehículos. Sin embargo, es necesario asegurarse de que esta legislación sea implementada y tomara tiempo remplazar los vehículos antiguos en circulación.

  • Acelerar la introducción de diesel de ultra bajo contenido de azufre y vehículos con tecnologías de bajas emisiones de contaminantes (en particular de sustancias carcinógenas).
  • Expandir y mejorar los sistemas de transportes públicos masivos.
  • Mejorar los sistemas de transporte de carga, incluyendo tanto motores como carrocería y prácticas de conducción, además de aspectos logísticos.
  • Introducir un programa de chatarrización para vehículos modelo antiguos que contaminen más, incluyendo carros, camiones y vehículos de transporte público.
  • Legislar para que las inspecciones sean obligatorias y existan programas de mantenimiento, así como garantías del cumplimiento de las mismas.

El Clean Air Institute (CAI) busca afrontar estos problemas a través del Programa Regional de Transporte Sustentable y Calidad de Aire para América Latina (STAQ por sus siglas en ingles), fundado por el Fondo para el Medio ambiente Mundial (GEF por sus siglas en ingles) y el Banco Mundial. Los objetivos del proyecto en LAC son: a) Establecer una red de grupos interesados, de gobierno a nivel local y nacional, organizaciones internacionales y entidades del sector privado para promover políticas y acciones dirigidas al uso de sistemas de transporte urbano más limpios y eficientes en el uso de energía en ciudades en América Latina; b) Proveer asistencia a las ciudades para desarrollar estrategias de transporte urbano sustentable que integren componentes de cambio climático y calidad del aire; y c) Mejorar la capacidad de las ciudades para cuantificar el impacto de las políticas de transporte, en el cambio climático y en las emisiones que contaminan el aire.

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